Vanilku začali používat Aztékové v 16. století, a to jako dochucovadlo svých kakových nápojů, které nabízeli i španělským dobyvatelům. A právě Španělé představili vanilku a kakao v Evropě. Až o dvě století později se vanilka začala používat jako přísada do tabáku a parfémů. I přes mnohé pokusy o pěstování vanilky v Evropě, bylo ještě v 19. století 100% úrody vanilky sklízeno v Mexiku. Vanilka se začala pěstovat i jinde po světě až po úspěšném zavedení umělého opylení květů. V současnosti je vedle Mexika největším producentem vanilky Madagaskar, kde se produkuje asi 80% světové sklizně vanilky, Uganda či Tahiti.